За более чем тысячелетнюю историю Византии лишь четыре императора удостоились права называться Великими. Помимо отца христианства и первого византийского императора Константина, а также великий кодификатор права, сформировавший принципы византийского самодержавия, император Лев I Великий.
Лев Великий, прозванный Макаллой (мясником), был византийским императором с 7 февраля 457 по 18 февраля 474 года, (родился около 400 года, умер 18 февраля 474 года), по преданию, в молодости Лев торговал в мясной лавке, чему, по одной из версий, и был обязан своим прозвищем.
Чтобы придать обряду венчания на царство видимость большей легитимности, к возложению императорской диадемы на нового правителя был призван константинопольский патриарх Анатолий (именно с этого времени обряд венчания византийского императора патриархом становится правилом, фиксирующим законность введения во власть).
Обряд становится одним из важнейших в придворном церемониале введения во власть императора. Участием в нем церковного владыки, столичного патриарха утверждалась легитимность власти нового монарха.
Однако этот обряд возник не сразу, он не имел древних римских корней, а впервые был утвержден 7 февраля 457 года. Тогда венчался на царство человек незнатного рода, даже потомок «варваров», фракиец по происхождению, к тому же не столько проложивший себе дорогу к трону собственными достоинствами, сколько как ставленник могущественного в то время царедворца алана Аспара, свободно менявшего на престоле одного императора за другим.
Казалось, что и Лев станет послушной игрушкой в руках аланского воина-придворного, самостоятельно не имевшего права царствовать из-за своей приверженности арианству. Но властный царедворец просчитался со своим выдвиженцем. Пройдет не так много времени, и по приказу василевса Льва Великого он будет уничтожен.
С именем же Льва в историю войдет обязательность церковного венчания на царство византийского императора, помазание которого мирром как бы заранее отпускало ему все тяжкие грехи, которые правителю предстоит совершить под бременем власти.
Как во внешней, так и во внутренней политике Лев ориентировался на совместные действия с императорами Западной Римской империи, а при удобном случае даже вмешивался в дела Рима. В 467 году византийская дипломатия добилась возведения на римский престол своего ставленника грека Анфимия (Антемия).
Совместными силами была осуществлена попытка сокрушить государство вандалов в Северной Африке, исповедовавших арианское вероучение.
Однако грандиозная морская экспедиция окончилась неудачей, что предопределило падение в дальнейшем Западной империи. В 486 года был издан совместный закон Льва и Анфимия, запрещавший свободную продажу крестьянской земли не членам общины-митрокомии.
Постепенно Лев свел на нет значительное до того влияние готской партии при константинопольском дворе и в византийской армии: решительность императора дошла до того, что по его приказу в 471 году был убит его собственный некогда покровитель Аспар, семейство которого, как и вся дружина, были перебиты (с этими событиями также иногда связывалось прозвище Льва (Мясник).
Правда, на место готов пришли исавры, чьи воины стали не менее значительной военно-политической силой в Византии.
Церковная политика Льва I была сосредоточена как на борьбе с арианством, так и на усмирении монофиситства, получившего широкое распространение (вопреки решениям Халкидонского собора) в Александрии, Антиохии и Иерусалиме. Так, по настоянию римского папы Льва император сослал в Херсонес александрийского епископа Тимофея Элура; были низложены и восточные иерархи, выступавшие против столичной церкви.
Императором Львом I был обнародован указ об официальном праздновании воскресного дня (от 13 декабря 469 г.) с целью посвящения его молитвам и благочестивым деяниям (с тех пор воскресенье в календарях многих стран и народов является нерабочим праздничным днем).