Верхний палеолит, мезолит, неолит или каменный век, бронзовый век, эпоха железа.

Маленький период верхнего палеолита (15-10 тыс. до х. э.) характеризовался расцветом искусства древнекаменного века, Изображения животных в виде росписей на стенах и потолках пещер, а также в виде гравировка по камню и по кости, сохранившиеся с того далекого времени истории человечества, выполнены на высоком уровне художественного мастерства, даже с современной точки зрения.
Хотя на протяжении верхнего палеолита, в эпоху, когда человек заселил все континенты, памятники искусства того времени обнаружены пока только в полосе от Испании до Байкала и Индостана. Это искусство не было лишь фигуративным или реалистическим, наряду с живописным, рисуночным и скульптурным воспроизведением натуры тогда уже возник орнамент, не изобразительная символика, имела место и символика, не перешедшая в орнамент.
Графическая символика верхнего палеолита показывает, что в ту эпоху уже существовали религиозные воззрения, выходящие за рамки элементарной магии и примитивного анимизма. Кроме того, если охотники на мамонтов и бизонов обожествляли змей, птиц и деревья, то это говорит о том, что у них существовали мифы о небе и земле, о строении и закономерностях мироздания.
Имитация обвязка.
1-3- имитация обвязка.

12-10 тысяч лет тому назад на Земле произошло потепление. Ледники, покрывавшие север Евразии, растаяли и отступили. Существенно изменились природные условия. Территория, на которой локализуются памятники древнейшего искусства, в ледниковую эпоху представляла собой большей частью холодную степь, где водились мамонты, бизоны и дикие лошади; люди охотились на них, загоняя животных в ловушки и побивая их камнями и копьями. Но когда растаяли ледники, эта территория покрылась влажными лесами. Исчезли крупные животные, облавная охота на которых составляла экономическую базу жизни первобытных коллективов. С юга, из Африки и Передней Азии, где климат стал жарким и засушливым, на север двинулись новые племена.
Имитация завязок.
1-5- имитация завязок.

В эпоху мезолита (9-6 тыс. до х. э.) люди жили собирательством, рыболовством, охотой преимущественно на мелкую дичь. Были изобретены лук и стрела, приручена собака.
В мезолите исчезает яркое изобразительное искусство верхнего палеолита. Рисунки становятся более условными, схематическими, как бы «скорописными». В литературе нередко констатируется, что с переходом от палеолита к мезолиту натуралистическое искусство сменилось абстрактным. Это, однако, является неправомерным обобщением.
Не очень изобразительное искусство существовало и в палеолите (символический орнамент, стилизованные статуэтки), а в мезолите изобразительное искусство, сойдя на нет в Западной Европе, распространилось в разных местах Азии и Африки.
Натурально-фигуративное искусство мадленской эпохи на территории Франции и Испании предстает как яркая вспышка художественного гения человека. Это явление совсем не обязательно вытекало из условий быта людей, потому что такие же условия существовали и у других племен того времени, у которых искусства такого рода не было.
На Ближнем Востоке с 12-8 тыс. до х. э. и в Юго-Восточной Европе с 7 тыс. до х. э. люди стали переходить от охоты и собирательства к земледелию и скотоводству. Были изобретены изготовление керамических сосудов и прядение.
Имитация сплетений.
1-7- имитация сплетений.

Наступила эпоха ново каменного века, или неолита. В то время и в этом регионе сформировалась культовая символика, зачатки которой восходят еще к палеолиту. Это символическое искусство выражало мифологические представления, истоки которых также ведут в палеолит.
Трудно проследить историю символики. Причина этого в том, что в мезолите и неолите, а также в значительной мере и в эпоху бронзы для изображений широко использовались недолговечные материалы: древесная кора, сыромятная кожа, дерево, глиняная обмазка стен, нестойкие красители и другое.
Бронзовый век (в Передней Азии, с конца 4 тыс. до х. э., в Европе, с начала 2 тыс. до х. э.) был периодом переосмысления, унификации и широкого распространения культовой символики неолита. Символы становились более стабильными по начертанию. Большинство примеров символики древности, дошедшей до нас, относится к тому времени.
Орнаментация зигзагами.
1-4- орнаментация зигзагами.

Затем, в эпоху железа (первая половина 1 тыс. до х. э.), происходил отход от использования символов; когда их смысловое содержание стало забываться. Они еще долго применялись, но уже как орнаменты или как зафиксированные обычаем священные знаки.
Древняя символика, а тем более позднейшая ее орнаментальная интерпретация представляют собой наслоение мотивов, относящихся к разным эпохам, и сплетение сюжетов различного этнокультурного происхождения. При этих условиях трудно установить хронологическую последовательность развития символов и географические пути их распространения. Тем не менее картину их генезиса и эволюции в общих чертах можно себе представить.
Почти все символы европейско – переднеазиатского региона возникли или сложились в среде раннее земледельческих культур. При вторжениях скотоводческих племен черноморских и каспийской степи в Европу, а семитов в Переднюю Азию изменились культово-мифологические концепции, как и языки вновь образовавшихся народов. Графическая символика религии земледельцев эпохи неолита была приспособлена для новых религиозных воззрений.
Если у индоевропейцев существовали какие-либо орнаменты или символы, изображавшиеся на изделиях из других, недолговечных материалов, то они исчезли безвозвратно, все символы последующей эпохи бронзы восходят к раннее земледельческой, неолитической символике.
Символы или орнамент раннеземледельческого происхождения появились на керамике Северного Причерноморья еще до широкой экспансии индоевропейцев из этого региона. Они могли появиться в результате заимствований, поскольку племена древнеямной этнической общности соприкасались с раннее земледельческим миром, причем в разных местах периферии ареала своего расселения: западнее Днепра, на Кавказе, в Средней Азии.
Уникальные рисунки на камнях, связываемые с древнеямной культурой, представляют собой зигзаги и перекрещенные ромбы, обычный и относящийся к числу простейших сюжет символики переднеазиатского и восточноевропейского неолита. Аналогичные начертания имеются на датируемых тем же временем дольменах Черноморского побережья Кавказа, что может указать на один из путей проникновения этих символов из Передней Азии в южнорусскую степь.
Интенсивно усваивалась раннее земледельческая символика новыми, индоевропейскими, семитскими и кавказскими народами лишь с рубежа 3-2 тыс. до х. э. в результате массового смешения племен разного происхождения.
Культовая символика раннее земледельческих племен, к нашему времени повсеместно забытая.
Поэтому изучение древней культовой символики затрагивает проблемы, выходящие за рамки задачи расшифровки непонятных знаков. Речь идет о реконструкции духовного мира человеческих обществ в старописьменную эпоху. Кроме того, опираясь на данные истории, расшифровка древней символики в то же время сама проливает дополнительный свет на историю.
Орнаментация свисающими полуовалами и треугольниками.
1-3- орнаментация свисающими полуовалами и треугольниками.

Закономерно возникает вопрос: как распространялись символы и о чем говорит их идентичность у разных народов?
Чрезвычайно усложняет задачу и требует осторожности в выводах то обстоятельство, что сходные культовые символы и орнаментальные мотивы имеют широкое распространение; довольно часто обнаруживаются сходные или даже тождественные их элементы у явно не родственных народов. Но хотя идентичные культовые знаки применялись в разных местах и в разные эпохи, конкретный характер их начертания свойствен определенным культурам, и, кроме того, есть символы, имеющие лишь локальное распространение. При сопоставлении символов как орнаментальных элементов важно учитывать и стиль орнамента.
Массовые переселения людей способствовали распространению идей, но не были единственным фактором этого процесса: зачастую небольшой контингент пришельцев передавал автохтонному населению свой язык и свое мировоззрение. Поэтому и оказываются родственными языки у народов. Кроме того, идеи передавались и путем межплеменных контактов. Поэтому миграция духовных явлений культуры (мировоззрения, религии, языков, мифов, обрядов) происходила в более значительных масштабах, чем миграция людей.
Символика культовых воззрений древнего населения Европы, Передней Азии и Кавказа, это определенная система, выражавшая сравнительно развитый и многогранный взгляд на мироздание.
Изучение истории религии дает знание не только о мировоззрении прошлых эпох, но и знание о некоторых особенностях человеческой психологии. Биологическая природа человека не изменилась за последние сорок тысяч лет, и нет оснований считать, что изменились биологические предпосылки человеческой психологии.
Люди верили мифам раньше, верят им и теперь.