Около пяти веков Западная Европа прожила под знаком рыцарства — это визитная карточка Средневековья.

Знак рыцарства, символ СредневековьяБезусловно, история рыцарства сложна и многогранна:

оно появилось под совместным влиянием технических, социальных и экономических аспектов, независящий от властей и подчинялось исключительно неписаному кодексу.

Созданный людьми, зачастую чуждыми друг другу, тем не менее, оказал влияние на жизнь воинственной Европы.
На закате эпохи
Каролингов

(IX–X век) главенствующее положение в Европе постепенно стал занимать хорошо вооруженный конный воин, в сражении все более и более оттеснявший пехоту на задний план.
В силу раздробленности Европа покрылась тысячами примитивных замков, возведенных на холмах, откуда их владельцы правили и оказывали покровительство окрестному населению взамен повинностей и оброков.
Изначально группа рыцарей, этих профессиональных бойцов, была открыта для доступа: туда попадали как представители аристократии, так и свободные собственники.
Но со временем рыцарство становится все более закрытым слоем общества: появились сложные ритуалы, затруднявшие вход в рыцарские ряды.
Такое стремление обособиться было вызвано ростом новой знати — горожан, управленцев на службе государей и феодалов.
Так рыцарство из группы профессиональных бойцов постепенно превращалось в замкнутое сословие, смешиваясь со знатью.

Уже в XII веке титул рыцаря становится почетным отличием, обязательным даже для королей.

Но менялся не только состав рыцарства; менялся и его моральный облик.
Под влиянием Церкви, стремившейся смягчить рост насилия, исходивший из замков, рыцари обрели нравственные идеалы, которым в теории должен был следовать любой из них.

Настоящий рыцарь должен был защищать Церковь, охранять слабых от произвола, сражаться только в справедливых войнах.

Венцом влияния Церкви стала организация духовно-рыцарских орденов, которые сражались со злом не только оружием, но и молитвой.
Конечно, далеко не все рыцари следовали этим идеалам.
Но они нашли свое яркое отражение в рыцарских романах, воспевавших храбрость, благородство и жертвенность рыцаря во имя любви и справедливости.
Рыцарство претерпело значительную эволюцию от времени своего зарождения до исчезновения.
Из песен о деяниях, созданных в период расцвета рыцарства, и из рыцарских романов, относящихся ко времени упадка этого института, можно узнать о повседневной жизни рыцаря.
Об исторической ценности тех и других источников велось много споров.
Песни являлись подробными эпическими повествованиями, в которых рассказывалось о доблести некоторых более или менее известных рыцарей.
Без сомнения ‘
Песнь о Роланде

‘ самая знаменитая из песен о деяниях, подробно рассказывает о незначительном и не имевшем особой исторической значимости событии, нападении на арьергард
Карла Великого

не мавров, а басков, таких же добрых христиан, как и воины великого императора.
Однако, пользуясь этим текстом надо проследить за превратностями судьбы рыцарства, нужно определить, что же оно собой представляло.
С помощью Церкви и ее монахов, рыцарство приложило все усилия не для того, чтобы клинок никогда не покидал ножен солдата, а для того, чтобы он извлекался только для благого дела.
Конечно, власти, как церковные, так и мирские, будут использовать рыцарство в своих политических целях, не имевших ничего общего с этой великой мечтой.
Без сомнения, рыцари сами часто забывали о своем высоком предназначении, а некоторые из них проходили посвящение только чтобы соответствовать светскому ритуалу, не чувствуя из-за этого необходимости сдерживать свою ярость, алчность или сладострастие.
Но, невзирая на это, рыцарство позволяло тем средневековым воинам, кто стремился к лучшему, соблюдать особый кодекс чести.
И если отличительным признаком Средневековья, несмотря на его мрачные пропасти и яркие проблески, является, прежде всего, христианская вера, то, кажется, нельзя дать иного определения рыцарству — оно представляло собой братство христианских воинов.

Любого бойца его товарищи по оружию могли пригласить присоединиться к ним в этом братстве, и все признавали его рыцарем.

Церемониалы посвящения в рыцари, которые находим в различных романских понтификалиях (самый древний из сохранившихся до наших дней был составлен около 950 году в аббатстве Санкт-Албан в Майнце), описывают ритуал посвящения в рыцари.
Но при этом они ограничиваются лишь одним распорядком церемонии, сопровождавшей вступление в рыцарство.
Кроме того, эти церемониалы все же немного оторваны от действительности.
Без сомнения, достаточно редко посвящение в рыцари проводилось по точно установленным этими церемониалами образцам, особенно когда они чрезвычайно усложнились и в XIV–XV веке, истинный смысл существования рыцарства постепенно утрачивался,  тем не менее церемониалы позволяют понять, в чем заключался дух рыцарства.